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Issue No.: 573 | March 2015
 

Jamshetji Tata Commemorative Coins – A Gesture of the Country’s Gratitude

Dattatraya R. Pendse
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"A score of Tatas might do more for India than any Government, British or indigenous, might accomplish.” -  Alfred Marshall

In a brilliant and smart move, Prime Minister Narendra Modi has released commemorative coins for INR 100 and INR 5, to coincide with the 175th birth anniversary of Jamshetji Tata, the founder of India’s Tata Group of Industries. There is more in this seemingly minor event than meets the eye and much more than the dull title of this note. Herewith some armchair reflections:


In a brilliant and smart move, Prime Minister Narendra Modi has released commemorative coins (CC) for INR 100 and INR five, to coincide with the 175th birth anniversary of Jamshetji Tata, the founder of India’s Tata Group of Industries. There is more in this seemingly minor event than meets the eye and much more than the dull title of this note. Herewith some armchair reflections:

Alfred Marshall, who died in 1924, was arguably the world’s most influential economist of the early twentieth century. [A Cambridge don, naturally.] It is known that he had a picture of a poor man hung in his study room. Marshall wrote:

 "A score of Tatas might do more for India than any Government, British or indigenous, might accomplish.”

A Commemorative Coin is not a reward in any sense. It is a gesture of the country’s gratitude.

This is the first time that a CC is being released to honour the memory of a businessman. Jamshetji died in 1904. So this gesture comes 111 years after his death; 67 years after independence and after such gestures of gratitude to about 25 others.

The delay was not out of oversight at all. After independence, we as a nation, for decades and decades were sunk in our costly misadventure of what went under the garb of socialistic pattern of society. The growth of private sector industry, much more so of the [wrongly] so called ‘large industrial houses,’ was at best to be tolerated, but had to be kept under all-pervading controls. Gratitude and gestures? Ha Ha! So much so that, JRD Tata, Jamshetji’s best-known successor, publicly declared in frustration, "After fifty years of service to the country, I am told that I am not wanted.”

From there to the release of CC for Jamshetji, we have done a complete about turn. Marshall was right. What the Government’s economic policy ‘accomplished’ is for all to see. But at least now, it stands to the credit of Government that its mind is concentrated wonderfully to set things right.

Correctly speaking, this is the second time that the Government is publicly repenting its misadventure on economic policies. The first was of course the Reforms Budget of 1991, presented by the then Finance Minister Dr. Manmohan Singh. The gesture that time was even more conspicuous; viz. to confer the Bharat Ratna on JRD [the same JRD who was earlier made to feel that he was not wanted!]. The repenting then was also acutely embarrassing. For, the Government that repented was of the same political party that ruled during the decades of misadventure.

Strictly, a second gesture should not have been necessary. But the process of economic reforms, which was born healthy in 1991, had become an enfant terrible. The erstwhile opposition party, which walked to total electoral victory recently, presumably has more abiding faith in the reforms process than did Dr. Manmohan Singh; and felt, rightly, that another red carpet gesture could do no harm. But why should such gestures and red carpets have only Tata images? Bharat Ratna? JRD CC? Jamshetji? Even Marshall, within a few years of getting just a glimpse of Jamshetji’s vision and values, had confidence specifically in ‘a score of Tatas,’ not in, say ‘a score of large business houses.’ How come?

The answer should underline, I think, why the Government’s decision is also smart. The message is loud and clear: To deserve gestures of gratitude from the nation, it was not enough for India’sbusinessmen to be merely giants or billionaires. They had to be different; had to be taller; beyond the giant. Implicit in the Government’s decision to choose a Tata again is an admission of the difficulties of finding a worthy alternative; implicit also is the Government’s determination not to accept even a minor relaxation of the criteria for this gesture of gratitude. Both are eminently laudable. Both need to be preserved in future. True; Tatas have had this monopoly far too long. Alas!

Alas? Yes, Alas. Spread for India’s entrepreneur a red carpet to beckon him to an attractive international a la carte menu of fiscal and other economic policies, instead of the catchy nets leading to a stale and depressing buffet in the chilly tents of the past half a century when he was being constantly pilloried. Having survived all that, he has acquired a thick skin. But he has in place his strong heart, a sweet tooth, a sharp nose, and a very healthy appetite, not to mention his deep pockets, so inviting for any stressed Finance Minister. It will then not be long before the remaining nineteen tables of Alfred Marshall’s vision are occupied and reserved for future. Jamshetji and JRD, both will smile; satisfied that they have ceased to be different.

D. R. PENDSE, well known economist based in Mumbai. 
Former Economic Adviser to the Tata group of companies. 
Email: dadapendse@gmail.com
 www.drpendse.com
 
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